Il test dell'occhio può aiutare a diagnosticare l'autismo?

Un nuovo strumento può aiutare i medici a identificare un sottogruppo di persone con disturbi dello spettro autistico (ASD).

I ricercatori hanno inaugurato un nuovo strumento che aiuta i medici a identificare un sottogruppo di persone con disturbi dello spettro autistico (ASD). Il test, che consiste nel misurare i movimenti oculari rapidi, può indicare deficit in un'area del cervello che svolge un ruolo importante nello sviluppo emotivo e sociale. "Questi risultati si basano su un crescente campo di ricerca che mostra che il movimento degli occhi potrebbe servire come finestra in una parte del cervello che svolge un ruolo in un certo numero di disturbi neurologici e dello sviluppo, come l'autismo", ha detto John Foxe, Ph. D., direttore del Medical Center dell'Università del Rochester Del Monte Neuroscience Institute e coautore dello studio. L'ASD è caratterizzato da una vasta gamma di sintomi che possono variare in gravità da persona a persona. Questa imprevedibilità non rappresenta solo una sfida per la diagnosi, ma anche il modo migliore per concepire un corso di trattamento. Identificare il fenotipo specifico del disturbo è, quindi, un primo passo essenziale per fornire cure efficaci.

I movimenti oculari ei meccanismi attraverso i quali il cervello controlla e elabora ciò che scegliamo di guardare sono stati per decenni i principali ricercatori neuroscientifici. I rapidi movimenti oculari che facciamo quando spostiamo la nostra attenzione da un oggetto a un altro, noto come saccade, sono essenziali per navigare, capire e interagire con il mondo che ci circonda. Negli individui sani, queste saccadi sono rapide, precise e accurate, reindirizzando la linea di vista da un punto di interesse a un altro. La potenziale rilevanza del movimento oculare in individui con autismo è l'area del cervello che controlla queste azioni, una struttura densamente popolata di neuroni conosciuti come il cervelletto. Tradizionalmente considerato di svolgere un ruolo nel controllo motorio, il cervelletto è ora noto per essere essenziale per l'emozione e la cognizione attraverso le sue connessioni con il resto del cervello. Vi è una crescente evidenza che la struttura del cervelletto è alterata in una sotto-popolazione di individui con ASD. (Leggi: La connessione tra autismo e senso del tatto è più complessa)

In una serie di esperimenti, gli autori dello studio corrente hanno monitorato i movimenti oculari degli individui con ASD. Ai partecipanti è stato chiesto di tracciare un bersaglio visivo che è apparso in diverse posizioni sullo schermo. L'esperimento è stato progettato in modo tale che spesso l'attenzione del partecipante ha "superato" il target previsto. Negli individui sani, il cervello regola correttamente i movimenti oculari mentre il compito viene ripetuto. Tuttavia, i movimenti oculari degli individui con ASD hanno continuato a mancare l'obiettivo suggerendo che i controlli motori sensoriali nel cervelletto responsabile del movimento oculare erano compromessi. L'incapacità del cervello di regolare le dimensioni del movimento oculare può non solo essere un marker per la disfunzione del cervelletto, ma può anche aiutare a spiegare i deficit di comunicazione e di interazione sociale che molte persone con esperienza ASD. (Leggi: Più di 1/3 dei bambini con disturbo dello spettro autistico (ASD) sono più propensi a vagare, dice studio)

"Questi risultati suggeriscono che valutare la capacità delle persone di adattare le ampiezze saccade è un modo per determinare se questa funzione del cervelletto è alterata nell'ASD", ha detto Edward Freedman, Ph.D. un professore associato presso il Dipartimento di Neuroscienze dell'URMC e coautore dello studio. "Se questi deficit si rivelano essere un risultato coerente in un sottogruppo di bambini con ASD, ciò solleva la possibilità che le misure di adattamento saccade possano avere utilità come metodo che consentirà la diagnosi precoce di questo disturbo." I risultati sono stati pubblicato in European Journal of Neuroscience.

Guarda il video: Autismo. Nelle varie fasi di età, di sospetto, di diagnosi. Ecco cosa fare

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